令人期待

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距離600光年 均溫22度C 有水存在 科學家發現超級地球 可能有生命
張嘉浩╱綜合報導 | 中時電子報 2011年12月7日 下午1:51

美國「國家航空暨太空總署」(NASA)五日宣布,天文學家利用「克卜勒太空望遠鏡」(Kepler Space Telescope),已確認首次在與太陽系類似的恆星系統中,發現一顆環境近似地球的行星,其地表平均溫度約為攝氏廿二度,甚至可能有液態水存在,為生命萌生提供了必備條件。

NASA克卜勒計畫科學家哈金斯說:「在我們為地球找尋同伴的旅程中,這是一道里程碑。」另一位NASA科學家勃魯奇也說:「能夠觀測到這顆行星,猶如命運對我們微笑。」

這顆行星代號「克卜勒─22b」(Kepler-22b),距離地球約六百光年(五千六百兆公里),位於天琴座與天鵝座之間,其主恆星「克卜勒─22」屬於G型恆星,與太陽同級,較太陽小一號,溫度也較低,但克卜勒─22b與它的距離約為地球與太陽距離的八五%,因此能維持廿二度的舒適溫度。

克卜勒─22b的公轉周期(一年)約為二九○個地球日,半徑約為地球的二.四倍,堪稱「超級地球」,天文學家甚至暱稱它為「地球二.○」(Earth 2.0),但其質量與主要構造究竟是岩石、氣體或液體,則有待後續研究。

太陽系外行星要能夠誕育生命,先決條件之一是位於「適居帶」(habitable zone)之中,亦即考慮主恆星傳遞給行星的熱量,行星與主恆星的距離不能太遠(否則地表溫度會過低),也不能太近(溫度會過高)。

人類至今已發現上千顆太陽系外行星,NASA從其中篩選出四十八顆,認為可能位於其系統的適居帶,克卜勒─22b則是第一顆獲得研究證實的行星。研究成果將發表於美國《天文物理學期刊》(The Astrophysical Journal)。

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